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14 Abril 2018

A circulação do Atlântico – um dos mais importantes sistemas de transporte de calor da Terra, bombeando água morna para o norte e água fria para o sul – é mais fraca hoje do que em qualquer outro período em mais de 1000 anos.

A reportagem é traduzida e editada por Henrique Cortez, e publicada por EcoDebate, 13-04-2018.

A análise dos dados da temperatura da superfície do mar fornece novas evidências de que essa importante circulação oceânica diminuiu cerca de 15% desde meados do século 20, de acordo com um estudo publicado na renomada revista Nature por uma equipe internacional de cientistas. A mudança climática provocada pelo homem é um dos principais suspeitos para essas observações preocupantes.

(Foto: EcoDebate / Instituto Potsdam)

“Detectamos um padrão específico de resfriamento oceânico ao sul da Groenlândia e um aquecimento incomum na costa dos Estados Unidos – o que é altamente característico para uma desaceleração da circulação do Atlântico, também chamada de Gulf Stream System”, diz Levke Caesar, do Instituto Potsdam para a Pesquisa de Impacto Climático (PIK). “É praticamente como uma impressão digital de um enfraquecimento dessas correntes oceânicas.”

À medida que as correntes diminuem, elas trazem menos calor para o norte, causando um resfriamento generalizado do Atlântico Norte – a única região oceânica que se resfriou diante do aquecimento global. Ao mesmo tempo, a Corrente do Golfo se desloca para o norte e se aproxima da costa e aquece as águas ao longo da metade norte da costa atlântica dos EUA.

“Aquela região aqueceu mais rápido do que a maioria das outras partes do oceano nas últimas décadas”, diz o coautor Vincent Saba, do Laboratório da Administração Oceânica e Atmosférica Nacional (NOAA), em Princeton, EUA. “Esse padrão específico de temperatura do oceano foi projetado por simulações de computador de alta resolução, como resposta ao aumento dos níveis de dióxido de carbono na atmosfera – agora isso foi confirmado por medidas”.

Medições da temperatura da superfície do mar confirmam simulações de computador

Durante décadas, os cientistas investigaram a dinâmica da circulação do Atlântico. Simulações de computador geralmente predizem que ele enfraquecerá em resposta ao aquecimento global causado pelo homem. Mas se isso já está acontecendo, até agora não ficou claro, devido à falta de medições de corrente contínua de longo prazo. “A evidência que agora podemos fornecer é a mais robusta até hoje”, diz Stefan Rahmstorf, do Instituto Potsdam, que concebeu o estudo. “Analisamos todos os dados disponíveis sobre a temperatura da superfície do mar, incluindo dados do final do século XIX até o presente.”

“O padrão de tendência específico que encontramos nas medições parece exatamente o que é previsto por simulações de computador, como resultado de uma desaceleração no Sistema da Corrente do Golfo, e não vejo outra explicação plausível para isso”, diz Rahmstorf. Na verdade, não é apenas o padrão no espaço que coincide entre simulação de computador e observações, mas também a mudança com as estações do ano.

Análise de dados indica o enfraquecimento da circulação oceânica do Atlântico

O enfraquecimento é causado por uma série de fatores que podem estar ligados ao aquecimento global causado pelos gases de efeito estufa da queima de carvão, petróleo e gás.

A inversão do Atlântico é impulsionada pelas diferenças na densidade da água oceânica: quando a água quente e, portanto, mais leve, viaja do sul para o norte, fica mais fria e mais densa e pesada – afundando-se em camadas oceânicas mais profundas e fluindo de volta para o sul. “Mas com o aquecimento global, o aumento das chuvas, bem como a degelo do gelo do mar Ártico e da camada de gelo da Groenlândia, estão diluindo as águas do Atlântico Norte, reduzindo a salinidade. Menos água salgada é menos densa e, portanto, menos pesada – o que dificulta que a água afunde da superfície até a profundidade”, explica Alexander Robinson, da Universidade de Madri, coautor do estudo.

Houve longos debates sobre se a circulação do Atlântico poderia entrar em colapso, sendo um elemento decisivo no sistema da Terra. O presente estudo não considera o destino futuro dessa circulação, mas analisa como ela mudou nos últimos cem anos. No entanto, Robinson adverte: “Se não pararmos rapidamente o aquecimento global, devemos esperar mais uma desaceleração a longo prazo da circulação do Atlântico. Estamos apenas começando a entender as consequências desse processo sem precedentes – mas elas podem ser perturbadoras ”.

Vários estudos mostraram, por exemplo, que uma desaceleração da circulação do Atlântico exacerba a elevação do nível do mar na costa dos Estados Unidos, em cidades como Nova York e Boston. Outros mostram que a mudança associada nas temperaturas da superfície do Atlântico afeta os padrões climáticos da Europa, como o rastro de tempestades vindas do Atlântico. Especificamente, a onda de calor europeia do verão de 2015 esteve ligada ao frio recorde no Atlântico norte naquele ano – este efeito aparentemente paradoxal ocorre porque um Atlântico norte frio promove um padrão de pressão de ar que canaliza o ar quente do sul para a Europa.

Os resultados são amplamente apoiados pelo estudo do passado da Terra na mesma edição da Nature

Os resultados são apoiados e colocados em uma perspectiva de longo prazo por um segundo estudo realizado por uma equipe em torno de David Thornalley, da University College London, publicado na mesma edição da Nature. Esta análise importante examina o clima passado da Terra – usando informações que estão, por exemplo, enterradas no fundo do oceano, na composição de sedimentos - reconstruir as mudanças no Atlântico ao longo dos últimos 1.600 anos.

Os dados paleoclimáticos fornecem confirmação independente para conclusões anteriores de que a recente fraqueza da circulação é sem precedentes, pelo menos por mais de um milênio.

A evolução da inversão do Atlântico no último milênio deduzida de evidências indiretas de temperaturas abaixo da superfície quase coincide exatamente com a encontrada anteriormente por Rahmstorf e colegas em 2015 – o que é bastante notável, dado que o novo estudo é baseado em sedimentos oceânicos, enquanto o estudo anterior rede de evidências encontradas na superfície da terra, como dados do núcleo de gelo e anéis de árvores.

“Várias linhas de evidência estão se unindo agora, apontando para o mesmo enfraquecimento desde os anos 50”, diz Rahmstorf: “O resfriamento subpolar do Atlântico, o aquecimento da costa do Golfo, os dados de Thornalley para as temperaturas do subsolo no Atlântico, e dados anteriores de corais do mar profundo mostrando mudanças na massa de água no Golfo do Maine. ”

O estudo de Thornalley também sugere que uma parte da circulação do Atlântico – o fluxo profundo da água do mar de Labrador – foi afetada há 150 anos pelo aquecimento e pelo derretimento do gelo no final da “Pequena Idade do Gelo”. Isso ilustra a sensibilidade da circulação ao aquecimento e à entrada de água doce – algo que está acontecendo de novo agora com o aquecimento causado pelo homem e a aceleração do derretimento da Groenlândia.

No entanto, a julgar pelos dados das temperaturas passadas do subsolo, este evento há 150 anos não foi associado a uma redução global tão profunda no transporte de calor no oceano Atlântico como o aquecimento dos gases de efeito estufa de combustíveis fósseis que ocorreu principalmente desde 1950 -um aquecimento global que é maior do que em qualquer outro tempo na história da civilização humana.

Referência: Levke Caesar, Stefan Rahmstorf, Alexander Robinson, Georg Feulner, Vincent Saba (2018): Observed fingerprint of a weakening Atlantic Ocean overturning circulation. Nature [DOI: 10.1038/s41586-018-0006-5] http://dx.doi.org/10.1038/s41586-018-0006-5

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